Evolución contemporánea (3): de reptiles y anfibios

La evolución no se detiene: al mirar a nuestro alrededor la podemos ver en acción. En la entrada anterior vimos ejemplos de esto en las aguas de los mares, los ríos y los lagos. Pero en la realidad no hace falta bucear: en las inmediaciones de nuestras viviendas podemos observar, en tiempo real, cómo cambian las especies. Entre los reptiles y anfibios, por ejemplo, encontramos unas cuantas especies que han experimentado cambios evolutivos en el pasado reciente, o que aun los están experimentando. Consideremos hoy algunas de tales especies, y veamos qué nos cuentan acerca de cómo funciona la evolución.

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Evolución contemporánea (2): lo que nos enseñan los peces

La evolución, ya lo vimos en la entrada anterior, no se detiene. En la actualidad, así como desde la primera aparición de la vida en nuestro planeta, hace miles de millones de años (ver la entrada de 12 agosto 2018), se están dando los procesos que causan cambios en las especies vivientes, y se ha podido determinar cómo, a veces en cuestión de años, pueden aparecer especies nuevas. La evolución no sólo se dio en el pasado: ¡se está llevando a cabo frente a nuestros ojos! Así que no hace falta más que mirar a nuestro alrededor y observar la evolución en acción.

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Evolución contemporánea (1): el cambio no se detiene

Gracias a los procesos de la evolución estamos ahora aquí: no sólo nosotros, sino todas las especies animales y vegetales que están poblando la faz de la tierra. Somos todos progenie de las primeras formas de vida (ver la entrada de 12 agosto 2018), cuyos descendientes se modificaron a lo largo de millones de años, fruto de procesos evolutivos tales como la selección natural. Somos, así lo piensan muchos, la culminación de la evolución. Pero, ¿quiere eso decir que la evolución llegó a su fin? Seguramente no: la evolución continúa, en todos los ámbitos de la vida terrestre. Y no sólo eso: esta evolución es más rápida de lo que muchos se imaginan. Sigue leyendo

La Revolución Neolítica (8) – Expansión de la agricultura

El avance de la agricultura

La aparición de la agricultura, que ocurrió de manera independiente en varias partes del mundo, empezando hace unos doce mil años en el Medio y Cercano Oriente [i] (ver la entrada de 7 marzo 2020), fue una de las transiciones más importantes en la historia humana. En algunos respectos (por ejemplo, la cantidad de alimentos), la agricultura implicó una mejora de la calidad de vida de nuestros antepasados. Pero en otros (por ejemplo, la salud), causó una desmejora importante. Sin embargo, aun así, la agricultura se propagó por todos los continentes en una cuestión de pocos miles de años.

¿Cómo se expandió la agricultura por el mundo? ¿Cómo lo pudo hacer de manera tan contundente? ¿Cómo reaccionaron los cazadores-recolectores, al encontrarse ante la llegada de los agricultores, con una manera de vivir, pensar y hablar tan distinta a la suya? ¿Cómo actuaron ante ese reto, esa disyuntiva entre mantener sus propias costumbres y manera de vivir, su identidad, por un lado, y la de los recién llegados por otro? Sigue leyendo

La Revolución Neolítica (7) – La nueva sociedad

La transición a la agricultura, que empezó hace unos doce mil años en el Oriente Medio y Cercano, no fue una bendición para todo el mundo que estuvo involucrado. En la entrada anterior ya se habló de las enfermedades y la reducción de la expectativa de vida que sufrieron los primeros agricultores, al tener una dieta más pobre, trabajar más duro, y estar en contacto con los animales domésticos. A pesar de esto, la población humana se incrementó ya que aumentó considerablemente la cantidad de nacimientos. Al generarse mayores cantidades de alimentos gracias a la agricultura (especialmente el cultivo de cereales), se hizo posible una diversificación y jerarquización en la sociedad: ya no era necesario que todos se dedicaran a obtener alimentos. También se dio un cambio importante en la manera de pensar: mientras que los cazadores no tenían que preocuparse mucho por el futuro, los agricultores sí tenían que planificar para las cosechas futuras y prepararse para cosechas malas, y por lo tanto buscaban el apoyo de espíritus y divinidades para que estas cosechas fuesen buenas [i]. En pocas palabras: la aparición de la agricultura tuvo un gran impacto sobre nuestra especie. Marcó un antes y un después, en muchos respectos. Sigue leyendo

La Revolución Neolítica (6) – ¿Por qué la agricultura?

¿El error más grande?

En 1984, los antropólogos Mark Nathan Cohen y George Armelagos editaron un libro, bastante controversial para ese tiempo, en el cual concluyeron que cuando la humanidad pasó a depender de la agricultura, desmejoró la salud y aumentó la incidencia de enfermedades relacionadas a una nutrición deficiente [1]. Esto suena contradictorio: si la agricultura (término que engloba el cultivo y el pastoreo) nos trajo la civilización y la creación de sociedades complejas, si fue literalmente la semilla de nuestro mundo moderno, ¿cómo puede su introducción haber desmejorado nuestras condiciones de vida? Y, ¿qué puede haber empujado a nuestros antepasados a abrazar la agricultura si vino acompañada de tantos problemas de salud? El geógrafo y antropólogo Jared Diamond llama la transición a la agricultura el “error más grande de la humanidad” [2]. ¿De verdad fue un error? Sigue leyendo

La Revolución Neolítica (5) – La gran domesticación

Durante miles de años, el perro era el único animal domesticado (ver la entrada anterior). Pero esto cambió, de forma dramática, hace unos diez mil años, cuando ocurrió la transición a la agricultura, también denominada la Revolución Neolítica. Dentro de algunos miles de años, los humanos domesticaron, aparte de muchas especies vegetales, también unas cuantas especies animales. Especies que antes eran salvajes, algunas inclusive peligrosas para los humanos, se convirtieron en la propiedad de nuestros antepasados, quienes pasaron a controlar por completo sus vidas y su reproducción, cumpliendo así con la definición de la domesticación (ver la entrada del 24 diciembre 2019).

En las últimas entradas vimos cómo ocurrió la domesticación de animales en general, y la del perro en particular. En la presente entrada veremos cómo unos animales más, una vez domesticados, se convirtieron en acompañantes del hombre en sus andanzas por el mundo. Sigue leyendo

La Revolución Neolítica (4) – La primera domesticación: de lobo a perro

¿Sabe usted cuál fue el primer animal en ser domesticado? ¿La vaca? ¿El cerdo? ¿La oveja? No: fue el lobo. El producto de esta domesticación es el perro, o – según la nomenclatura científica – Canis lupus familiaris. Pero, por familiar que nos pueda ser el perro, quedan unas cuantas incógnitas en cuanto a su domesticación. Justamente por ser el primer animal en haber sido domesticado, que nos acompañó durante la transición a la agricultura y la sociedad moderna, es relevante entender cuándo, dónde y cómo fue domesticado. Veamos pues, después de haber considerado en la entrada anterior   algunos aspectos generales de la domesticación de animales, con un poco más de detalle de dónde viene este mejor amigo del hombre. Sigue leyendo

La Revolución Neolítica (3) – La domesticación de animales

Los humanos tenemos orígenes bien humildes. Hace menos de un millón de años éramos cazadores-recolectores, algunos piensan inclusive carroñeros, a la par con muchos otros primates (o sea, los simios y monos). Sin embargo, había una diferencia importante: utilizábamos herramientas y tecnologías, para ayudarnos en las tareas de obtener y procesar alimentos, y en general, permitirnos ser más exitosos que otros animales en la “lucha por la supervivencia”. Estas herramientas y tecnologías permitieron a nuestros antepasados ajustar el entorno a sí mismos, en lugar de tener que adaptarse a su entorno. Una de estas herramientas, o tecnologías, fue desarrollada hace relativamente poco tiempo, pero ha resultado ser de las más poderosas: la domesticación de especies animales y vegetales. A diferencia de las otras herramientas y tecnologías, tales como la elaboración de utensilios de piedra y otros materiales, la domesticación es algo más intangible, pero no por eso menos importante. Sigue leyendo

La Revolución Neolítica (2) – Los cultivos

El origen de nuestra sociedad moderna, con su organización y sus instituciones, jerarquías, y relaciones entre personas, se remonta al inicio del Neolítico. El Neolítico, la “nueva edad de la piedra”, que empezó hace unos diez mil años en el Medio Oriente, fue una época clave en la prehistoria humana, caracterizada por la transición a la agricultura. Antes, nuestros ancestros eran cazadores-recolectores, normalmente nómadas. En la entrega anterior vimos cómo, ya antes del inicio del Neolítico, las gentes de algunas zonas del Levante (una franja a lo largo del Mediterráneo, desde el sudeste de la actual Turquía hasta Israel) empezaron a asentarse en aldeas, por ejemplo en las orillas de los lagos. En esta entrega consideraremos el hito que marcó el inicio del Neolítico: la transición a la agricultura – lo que ha sido denominado la Revolución Neolítica [i]. Nos enfocaremos primero hacia el cultivo y la domesticación de ciertas plantas. Sigue leyendo